Haasteiden KC-46

Yhdysvaltainen ilmavoimat (USAF) alkoi tutkia 2000-luvun alussa vanhenevien KC-135-ilmatankkauskoneiden korvaamista. Vaihtoehtoina tuossa viheessa olivat Airbus A330:n (KC-330) ja Boeing 767 -tankkerimuunnokset. Vuonna 2002 USAF aloitti neuvottelut Boeingin kanssa sadan KC-767A-koneen vuokraamisesta ilmavoimille.

Projekti meni enemmän ja vähemmän ns. käsille. Kritiikki alkoi vuokrausajatuksen vastumiselle, ja päätyi täysimittaiseen korruptiotutkintaan, ja -oikeudenkäynteihin. KC-767 jäädytettiin vuonna 2003, ja peruttiin lopullisesti 2006. KC-767-koneita toimitettiin Japaniin ja Italiaan.

KC767-313_Japan_3_in_Japan

Vanhat koneet olivat kuitenkin vanhenemassa käsiin, joten uusi tankkeriprojekti polkaistiin käyntiin vuonna 2007. Boeing lähti mukaan tähän KC-X-projektiin Boeing 777 -liikennelentokoneeseen pohjautuvalla KC-777-suunnitelmalla. Northrop Grumman puolestaan tarjosi yhteistyössä EADS:n kanssa Airbus A330 MRTT (Multi Role Tanker Transport) -konetta, jota markkinoitiin KC-30-nimellä. Boeing vaihtoi nopeasti ehdotuksensa KC-767-suunnitelmaan, 767:n sopiessa paremmin ilmavoimien vaatimuksiin.

Keväällä 2008 KC-30 tuli valituksi, mutta tarina oli vasta alussa. Boeing protestoi päätöstä vastaan, ja tutkimusten jälkeen valinta kyseenalaistettiin, ja lopulta USAF keskeytti KC-X-projketin syksyllä 2008. Koska vanhat tankkerit eivät edelleenkään nuortuneet, oli ilmavoimien pakko aloittaa syksyllä 2009 uusi KC-X-kierros. Mukana olivat jälleen Boeing ja Northrop Grumman/EADS.

Helmikuussa 2011 saatiin sitten puristettua “oikea” päätös, ja Boeingin KC-767 valittiin uudeksi ilmatankkauskoneeksi. Ensi vaiheessa Boeing sitoutui toimittamaan 18 operatiivisessakunnossa olevaa KC-46A-konetta elokuuhun 2017 mennessä. Tilaus käsittää kaikkiaan 175 konetta, joista 94 toimitetaan vuoteen 2021 mennessä, loput 2020-luvulla.

KC-46 pohjautuu Boeing 767ERF -koneeseen, ohjaamon vastaessa Boeing 787 -konetta. Siinä on KC-10-koneen edelleen kehitetty tankkauspuomi. Ensimmäisen koneen kokoonpano alkoi vuonna 2013, ja ensilentonsa kone teki viime vuoden syyskussa.

Projekti on tällä hetkellä kuukausia myöhässä. Alunperin koneita oli tarkoitus alkaa toimittaa tämän vuoden syksyllä, nyt arvio toimitusten aloittamisesta liikuu maaliskuun 2017 tienoilla. Tämä aikataulu jättää kovin vähän aikaa koneiden operatiivisen valmiuden saavuttamiselle ennen elokuuta 2017.

Paine on kova KC-46-projketin onnistumiselle, vuosien soutamisen jälkeen Boeing pyrkii nyt kaikin tavoin täyttämään tilauksen ensimmäisen vaiheen. Ja samaan aikaan vanhat ja uskolliset KC-135-koneet jatkavat opratiivista palveluaan.

MSF11-0054-23_KC-46Artikkelin kuvat: Boeing

Vastaa

Sähköpostiosoitettasi ei julkaista. Pakolliset kentät on merkitty *